地理科普:东西南北是固定的吗?
来源:科普中国
发布时间:2023-01-03
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东西南北这四个基本方位,是最基础的常识,每个人从小就知道,在有的地方,连在街上给人指路都会说东西南北。但是,你知道这四个方位,都是怎么定的吗?

你会说,这有什么难的,东就是太阳升起的方向,西就是太阳落山的方向,南就是指南针指的方向,北就是北极星在的方向嘛。

确实,古人最初把方向分成东南西北,很可能就是这么定的。但是,光这样定,其实存在着非常大的问题。

为什么呢?因为,这四个东西,其实都是会变的。

先说太阳吧。虽然我们都说太阳从东边升起,但是如果你仔细观察一下会发现,太阳升起的方向,会随着不同的季节而变化。比如说,在中国的大部分地区,6、7月份的时候太阳是从东偏北的方向升起的,而到了11、12月,就变成了东偏南。


落下的时候也是一样的,如果太阳从东偏北方向升起,就会从西偏北方向落下。从东偏南方向升起,就会从西偏南方向落下。

一个老是变的东西,当然不能用作严格的东西标准。因此,我们可以说太阳是大概从东边升起来的,但却不能说它升起的方向是正东方。

那怎么办呢?其实,每年都有两天,太阳确实是正东升起,正西落下的。这两天你可能已经很熟悉了,那就是春分和秋分。所以,东的更好定义是“春秋分时太阳升起的方向”,西就是“春秋分时太阳落下的方向”。离春秋分越近,太阳就越符合东西方向;离春秋分越远,太阳偏离的也就越远。

那指南针呢?它指向的,其实也不是地理上的正南正北,而是指着地球的南北磁极。这两个磁极,一个在北极附近,一个在南极附近,但都不和真正的北极点和南极点重合。而且,这两个磁极还在一直漂移,最近几年的漂移速度还加快了。


所以,指南针指的也只是“差不多”的南,而不是真正严格的南。

至于北极星,确实几乎就在北极上方,但还是不精确,还是差了那么一点。而且,其实星星相对于地球的位置也是会改变的,现在这个北极星,再过一千年就不是北极星了。

南和北的更好定义,是用地球自转的那个轴确定的。想象一下地球绕着一根杆子自转,杆子和地球表面的交点就是南极和北极,而正南和正北,分别就是指向南极和北极的方向。

现在你知道了,我们平时说的判断东南西北的办法都是不精确的,都会随时间而改变。其中指南针和北极星的偏差比较小,而太阳升起落下的偏差则有时很小,有时很大。当然日常生活中一般不需要很精确,但是如果要开船、开飞机或者去野外,那追求精确就很重要了。



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